История возникновения озера всегда привлекала внимание ученых. В XVIII столетии многие полагали, что горные озера обязаны своим происхождением землетрясениям и вулканической активности, другие считали озерные впадины следами древних речных долин. И. Г. Георги и П. С. Паллас примкнули к первой школе, объявив Байкал гигантским провалом, образовавшимся в результате катастрофического землетрясения. В XIX в. известный исследователь Сибири И. Д. Черский опроверг эту гипотезу и высказал предположение, что котловина Байкала – медленно сжимающаяся и углубляющаяся складка земной коры, возникшая в глубокой древности.